Los grandes del cine cómico mudo (VII) – Buster Keaton

Joseph Frank Keaton, conocido como Buster Keaton, nació el 4 de octubre de 1895 en Piqua (Kansas) en el seno de una familia de artistas de vodevil que se encontraban de gira en ese momento.

Sus padres, Joe y Myra Keaton, pertenecían a la Mohawk Medicine Company entre cuyos componentes destacaba el mago Henry Houdini. Fue precisamente éste a quien se debe el nacimiento del apodo “Buster” después de presenciar como el pequeño Joseph caía rodando por las escaleras a los seis meses de edad.

Buster debuta en los escenarios en 1899 participando en el número acrobático que sus padres realizaban y cuyo éxito los llevará a ser rebautizados como los Tres Keaton. En los espectáculos familiares a Buster se le viste y se le caracteriza exactamente igual que a su padre y éste utiliza al niño para lanzarlo de un lado a otro del escenario e, incluso, utilizarlo como escoba humana para barrer el suelo. Fue precisamente en esos primeros pasos en el mundo de la farándula donde el futuro cómico descubrirá una de sus destrezas: caerse sin sufrir demasiados daños. Sin embargo, en 1906, la Gerry Society (velaba por el bienestar infantil en el mundo laboral) logra que los Tres Keaton sean vetados en el estado de Nueva York debido al peligro constante al que se somete al pequeño y es entonces cuando la familia (a la que ya se han incorporado Harry “Jingles” y Louise Keaton nacidos en 1904 y 1906 respectivamente) decide iniciar una gira por Inglaterra.

En 1913 el magnate de la prensa William Randolph Hearts propone a Joe que protagonice junto con su familia una serie de cortos adaptando un famoso cómic de la época, pero el patriarca de los Keaton rechaza la oferta por no creer en las posibilidades del cine que acababa de nacer.

Tres años después los Keaton se ven involucrados en una pelea cuya consecuencia más inmediata fue la prohibición de actuar en los teatros de la cadena Keith-Albbe por lo que se verán obligados a trabajar en escenarios de segunda categoría. Además, Buster ha crecido y este hecho junto con la afición a la bebida de su padre dan al traste con el número que tantos éxitos les hizo cosechar.

En 1917 Buster decide marcharse y probar fortuna en Nueva York donde es contratado casi de inmediato para actuar en el Winter Garden Theatre por 250 dólares semanales. Sin embargo, el joven actor conoce al cómico holandés Lou Anger (director de la Comique Film Corporation que había sido creada por el productor Joseph Schenck para la estrella Fatty Arbuckle) que le ofrece rodar películas por 40 dólares semanales. Buster no se lo piensa, abandona el teatro, acepta la propuesta y unos días después rueda su primera cinta (“El carnicero”) junto a Fatty (colaborarían en 15 filmes) que se convertiría en uno de sus mejores amigos. En su debut también conocerá a la secretaria y script Natalie Talmadge que se convertirá en su primera esposa.

Tras el rodaje de “Fatty en la feria”, Arbuckle comienza a trabajar para la Biograph en Hollywood, pero en 1918 su amigo Buster es movilizado y enviado a Francia de donde regresará siete meses prácticamente sordo de un oído al haber sufrido una grave infección.

A pesar de las ofertas de Jack Warner y William Fox, Buster prefiere volver junto a Fatty y, durante 1919, participa (y aprende el oficio) en “Keaton entre bastidores”, “Fatty cartero” y “Fatty en el garaje”. Serían las tres últimas películas en las que ambos actuarían juntos, puesto que Arbuckle sería contratado por Adolph Zukor, director de la Famous Players-Lasky Corporation (más tarde Paramount).

Paralelamente, Joseph Schenck ofrece a Buster un contrato para convertirlo en su estrella principal: deberá rodar (con total independencia) ocho películas por año por las que recibirá 1.000 dólares semanales y un 25% de los beneficios en taquilla. En los antiguos estudios de Charlie Chaplin (rebautizados como Estudios Keaton) será donde el cómico, junto a su mano derecha Eddie Cline, interpretará y realizará 19 cortometrajes entre los que cabe destacar, entre otros, “Una semana” (1920), “El espantapájaros” (1920), “Convicto 13” (1920),  “La casa encantada” (1921), “El chivo” (1921), “Rostro pálido” (1921), “La mudanza” (1922), “El herrero” (1922), “Sueños imposibles” (1922) o “La casa eléctrica” (1922).

En 1921 su gran amigo Fatty Arbuckle es acusado de de la muerte accidental de la actriz Virginia Rappe del que es absuelto, pero una feroz campaña por parte de la prensa sensacionalista de la época da al traste con la carrera cinematográfica de éste. Por más que Buster siempre defendió públicamente la inocencia de su colega e, incluso, le ofreció pequeños papeles en sus películas, poco pudo hacer por mitigar el escándalo. Ese mismo año, Buster contrae matrimonio con Natalie Talmadge.

Coincidiendo con el nacimiento de su primer hijo (1922) la Comique Films es rebautizada como la Buster Keaton Productions.

En 1923 rueda el que sería su primer largometraje “Las tres edades” al que seguirían “La ley de la hospitalidad” (1923); “El navegante” y “El moderno Sherlock Holmes” (que contiene una escena que Woody Allen retomaría en “La rosa púrpura del Cairo”) en 1924 (fecha en la que también nace su segundo hijo); “El rey de los cowboys” (1925); la obra maestra “El maquinista de la General” (1926) que no gozó de demasiado éxito y que incluía la que continúa siendo la secuencia más cara del cine mudo; “El colegial” (1927) y “El héroe del río” (1928) que fue un fracaso comercial.

En 1926, Keaton se ve “abandonado” por su productor Joseph Schenck, nombrado presidente de la United Artists, que le recomienda que pase a formar parte de la Metro Goldwyn Mayer. Aunque Charlie Chaplin y Harold Lloyd intentaron convencerle para que no lo hiciera puesto que perdería su independencia, Buster aceptó la propuesta que incluía 3.000 dólares semanales, un bungalow personal dentro de los estudios y el compromiso de que protagonizaría todas las películas. Años después comentaría que aquel había sido el peor error de su carrera.

La primera cinta que rueda a las órdenes de la Metro es otra obra maestra “El cameraman” (1928) que fue un éxito mundial, pero Buster comprobó que debía plegarse a las exigencias del estudio sin casi tener poder de decisión sobre su obra. “El comparsa” (1929) fue la última película muda que realizaría y, a partir de 1930 con “Estrellados”, el genio de Keaton comenzó a diluirse ante la imposibilidad de adaptarse a la “dictadura” que le imponía la MGM.

En 1931 protagoniza “Las calles de Nueva York” y en 1932 se divorcia de Natalie Talmadge que le impide ver a sus hijos. Un año después se casará con su enfermera Mae Scribbens y comenzará a tener verdaderos problemas con la bebida, lo que lo llevó a ser relegado por la MGM tras protagonizar “Queremos cerveza”. Además, debe sufrir la pérdida de su gran amigo Fatty Arbuckle.

Entre 1934 y 1937, rueda “El rey de los Campos Elíseos” en Francia, “The Invader” en Inglaterra y 16 cortometrajes para la Educational Films, se divorcia de Mae Scribbens y Natalie Talmadge lo denuncia por no pagar la pensión de sus hijos.

Además de realizar tres cortometrajes para la MGM en 1938, trabaja en la sombra (no suele aparecer en los títulos de crédito) como escritor de gags para unas 20 películas (una de ellas fue “Una noche en la ópera” de los Hermanos Marx).

Entre 1939 y 1941 aparece en varios cortometrajes para la Columbia, se casa con Eleanor Norris (una bailarina veinte años más joven que él) y protagoniza la obra teatral “The Gorilla” con la que emprenderá una gira.

Tras la muerte de su padre en 1946, Keaton protagonizará la película “El moderno Barba Azul” dirigida por el mexicano Jaime Salvador y emprenderá una nueva gira teatral con la obra “Three Men on a Horse”.

El circo Medrano de París contrata a Buster en 1947 como estrella principal, contrato que se extenderá a los años 1950, 1951 y 1954.

Después de que en 1949 se emitan por televisión 18 entregas de “The Buster Keaton Comedy Show”, el actor realiza un pequeño papel en “El crepúsculo de los dioses” (1950) de Billy Wilder y otro en “Candilejas” (1952) junto a Charlie Chaplin.

A partir de 1954 y hasta 1958 actúa en el teatro, interviene en algunos espectáculos televisivos e, incluso, llega a realizar labores de consejero técnico para un biopic sobre su figura. Lamentablemente en 1955 vuelve tener problemas con el alcohol que le llevan a ser hospitalizado.

En 1959 no sólo recibe un Oscar Honorífico por su contribución al cine, sino que también se publica su autobiografía.

La Cinématèque francesa, en 1962, le rinde un homenaje y “El maquinista de la general” se reestrena en algunos países europeos. Un año después es el Festival de Venecia el que programa una retrospectiva sobre su obra.

El cortometraje “Film” (1965) de Samuel Beckett y Alan Schneider será el último que verá estrenado (su última película, “Golfus de Roma” de Richard Lester, llegará póstumamente a los cines), puesto que el 1 de febrero de 1966 muere de un cáncer de pulmón a los 70 años.

Bautizado como “cara de palo” debido al rostro inexpresivo que mostraba en su mejor época cinematográfica, Keaton hizo gala de una enorme capacidad física que le hacía prescindir de cualquier doble en las escenas de riesgo.

Un genio al que se le coartó su maestría demasiado pronto, pero que con el paso del tiempo se le ha colocado en el lugar que le correspondía: entre los más grandes del cine.

Briony 

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  1. #1 por Jerom el 29 octubre, 2009 - 08:54

    Desde mi punto de vista el mas grande…

  2. #2 por ipanonima el 30 octubre, 2009 - 14:45

    La no-expresión de este hombre es histórica, aunque yo vi “el maquinista de la general” cuando era pequeño y la verdad, no me gustó demasiado.
    Sin embargo había una explicación: Al lado estaba “Sopa de Ganso” de los hermanos Marx :)

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